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向大海尋寶的海洋藥劑師

發布時間:2011-06-15
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郭世琮


科學家正在醉心于一些深海動物的研究,比如鱟的血液,鰩魚的視覺系統,芋螺的毒素等等,它們對治療人類某些疾病具有奇異的藥用價值。讓我們看一看該領域的最新進展。

在美國面對北大西洋的海灘上,等到春末滿月漲潮的夜晚,便能看到它們浮出海面--這些具有久遠歷史的成千上萬的生物,至今仍與它們2.5億年前的原始祖先一模一樣。這就是一種叫做美洲鱟(Limulus Polyphemus)印海洋動籾。鱟又稱為馬蹄蟹,是肢口綱劍尾目廂生節肢動物,共有4種。最為人熟知的一個種便是美洲鱟。最早的鱟化石見于奧陶紀(5.05億年前至4.38億年前),形態與現代鱟相似的鱟化石出現于侏羅紀(2.08億年前至1.44億年前)。從外表與體態上看,它就像礦工戴的那種又黑又光滑的頭盔。它們一旦浮出水面,就慢悠悠笨乎乎地向岸邊爬去,在那里借著明亮的月光進行交配。

但對大部分美漩鱟來說,這種婚配將被推遲。等待它們的是設在美國馬薩諸塞州外伍茲霍爾海洋研究所的科學家們,他們將在那里捅捉到的幾百只鱟送往實驗室。幾周之后,這種生物的皿就能用于遏制人體內致命的感染。

事實上,鱟血的這種獨特用途是基于它在有氧情況下能夠變藍,以及在遇到任何類型印對入也有害的細菌時,能夠瞬目做出反應并且立目口凝結的特性。

正如多年以來已經與鱟結下了不解之緣的細胞生物學家諾曼·溫賴特(Norman Wainwright)解釋的那樣,用幾滴“史前血液”制成的試劑已在全世界得到廣泛的應用,它能監測要進入人體的醫療物質與設備(如注射針劑、針頭以及人造心臟)有無致病細菌。

這種“美州鱟試劑”(LAL,鱟血細胞溶解物)很靈敏,反應迅速且很經濟。它只能在這里制作,因為海洋水流的交匯使北大西洋的美國海岸成為世界上獨一無二的海岸,只有在這里,這類鱟才肯從海水中出來。

要說明的是,放血對這些無辜的動物并不會帶釆特殊的危害,90%的鱟在被抽血之后能夠存活,并且會被放生到海洋中去。

鱟的外表雖然很丑陋,但并不影響它的價值,在醫學方面它還將帶來其他的好處。鱟血中含有一種稱為血清蛋白的物質(它與氧結合就使血液變成藍色),科學家們正在研究這種物質,因為在試管中表明,它能遏制艾滋病病毒的擴散。鱟血的其他蛋白質在實驗動物貝上顯露出有治療細菌感染的功效,但這只是從海洋動物那里得到的豐富的治療資源之一。美國海洋生物實驗室的科學家們正在系統地開發這一資源,前景看好。